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¿Qué es el biogás?

El biogás es un combustible que se genera en medios naturales o en dispositivos específicos, por las reacciones de biodegradación de la materia orgánica, mediante la acción de microorganismos y otros factores, en ausencia de oxígeno (esto es, en un ambiente anaeróbico).1​ Este gas se ha venido llamando gas de los pantanos. El biogás se obtiene de desperdicios orgánicos, puesto que en ellos se produce una biodegradación de residuos vegetales semejante a la descrita.

 

La vida no se puede entender sin energía. Dominada hasta ahora por combustibles fósiles como el carbón, el petróleo y el gas, la búsqueda y aprovechamiento de otras fuentes de energías más sostenibles es una de las estrategias más asentadas frente al cambio climático. La energía solar, la energía eólica y la energía geotérmica –cada vez más utilizada en la construcción de viviendas– son tres de las energías renovables más conocidas. Pero no las únicas. Junto a ellas también se abren paso otras soluciones como el biogás, obtenido a partir de residuos. Sí, de basura.

 

 

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Como se obtiene

El biogás es el resultado de la descomposición de la materia orgánica. Para poder aprovechar los gases resultantes es necesario contar con una planta en la que se pueda tanto almacenar los residuos como dejar a las bacterias hacer su trabajo. Esto se puede llevar a cabo en plantas de biogás específicas o directamente en complejos para la gestión de residuos. Sean más grandes o más pequeñas, todas las plantas comparten unos espacios y funciones básicas:

  1. Receptores. Es el lugar en el que se recibe y almacena la biomasa, compuesta principalmente por residuos orgánicos, antes de transformarla. Es el espacio de la materia prima, también conocida como sustrato, procedente por ejemplo de ganaderos y vertederos urbanos. Aunque pueden combinarse diferentes tipos de sustratos, la mayoría de las plantas trabajan con un solo tipo. Investigaciones recientes buscan cómo optimizar la mezcla de residuos para obtener más energía.
  2. Fermentadores o biodigestores. Aquí la materia pasa de estado sólido a gas. El sustrato se introduce en una especie de cámaras oscuras sin luz ni oxígeno. Los residuos se mantienen en movimiento y a una temperatura estable cerca de 40o C. El sustrato puede permanecer en el biodigestor durante unos dos meses. Además, y según el tipo de instalación, podemos encontrar sistemas de biodigestión discontinuos o continuos, que permiten añadir y extraer todos los días la misma cantidad de sustrato para no parar la producción.
  3. Almacenamiento. Una vez terminado el proceso, se obtiene por un lado biogás y por otro un producto secundario (digestato), que puede aprovecharse para producir fertilizantes orgánicos.
  4. Generadores de energía. Eléctricos, térmicos o de cogeneración, según el tipo de planta. Es el lugar en el que el gas o bien se transporta o inyecta directamente a la red o se transforma en energía eléctrica, la cual también podría aprovecharse para garantizar el funcionamiento de la planta, o térmica.

 

 

Obtención del biogás

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Para qué se utiliza

Principalmente para la obtención de energía eléctrica y térmica. También, y tras refinarlo para reducir el porcentaje de dióxido de carbono, podría inyectarse a la red convencional de gas natural. En ese caso hablaríamos ya de biometano o metano de origen renovable, un producto que también podría utilizarse como biocombustible en vehículos preparados. Además, existen iniciativas que promueven la instalación de pequeños biodigestores particulares para que los agricultores puedan transformar sus propios residuos y autoabastecerse de energía. Una idea que empresas como la inglesa SEaB energy comercializan pensando en entornos más urbanos u otras industrias.

 

Uso del biogás

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Composición del biogás

Entre los componentes del biogás se encuentra el metano y el dióxido de carbono, que se obtiene a raíz de la degradación anaerobia o sin oxígeno, de residuos orgánicos. En la composición del biogás, entre el 50% y el 70% es metano, que tiene un poder calorífico que supera al gas natural.

El resto es, sobre todo, dióxido de carbono, aunque también se pueden encontrar otros compuestos que, como impurezas, puede ser necesario eliminar, dependiendo del uso final.

 

 

Fuente de energía renovable y limpia

Cada vez se oye hablar más del biogás como una energía de futuro. Para muchos, constituye una alternativa válida al gas natural, pero aunque sus ventajas están claras, todavía le queda un largo recorrido y numerosos obstáculos en la carrera que le permita sustituir a las energías fósiles.

Entre los grandes retos a superar se encuentra su popularización, para lo que será necesario reducir el coste de producción y eliminar otros inconvenientes que lleva adjuntos. En cualquier caso, algunos países europeos como Italia o Alemania están apostando por su uso.

 

Ventajas del biogás

El biogás es prácticamente idéntico al gas natural fósil. Esto se traduce en un fácil transporte y uso directo por la red actual de gas natural. Además, se puede comprimir y almacenar directamente, al igual que ocurre con el gas natural, por lo que puede utilizar la red sin problemas.

Además de ser renovable y más limpio que cualquier otro combustible fósil, una de las grandes ventajas del biogás es la prevención de emisiones de efecto invernadero que de otra forma se producirían de forma natural. Así, el traslado de residuos orgánicos a las plantas de gas evita las emisiones producidas por la descomposición de la materia orgánica que serían expulsadas inevitablemente a la atmósfera.

En cuanto a sus desventajas, la producción de biogás no es muy eficiente ni hay mucho margen para que las nuevas tecnologías logren fabricarlo a menor coste o producirlo de una manera más fácil. Asimismo, no resulta muy adecuado para grandes poblaciones, pero resulta una oportunidad para las zonas rurales, ya que les garantiza un suministro de gas o electricidad descentralizado, producido con su propia materia orgánica.

 

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Opción alternativa

El biogás puede ser una opción a la energía fotovoltaica o eólica, pero actualmente la rentabilidad de una planta de biogás es menor frente a las instalaciones de otras energías renovables porque requiere una mayor dedicación en cuanto a la obtención y manipulación de los residuos como materia prima.

Por otro lado, existe otra desventaja, y es que tanto los principales componentes del biogás, el dióxido de carbono y el metano, son gases contaminantes. A pesar de ello, su principal valor es la descarbonización de energía. Así, la Asociación Española de Biogás recomienda que las pequeñas instalaciones se destinen al autoconsumo de la energía generada.

En cualquier caso, esta asociación insiste en que el biogás no es solo una fuente energética, sino una solución medioambiental orientada a la economía circular. Por tanto, debería ser promovida en países como en España, donde todavía no está muy extendida.

Biogás en España

En España hay una gran abundancia de residuos en ganadería y agricultura que servirían para producir biogás. Sin embargo, su aprovechamiento actualmente es mínimo, lo que debería revertirse, según los expertos, si queremos hacer frente a la descarbonización.

En España hay 146 instalaciones de biogás, con una producción energética de 2,74 TWh. De las plantas que se encuentran operativas, 46 están asociadas a vertederos, 34 a estaciones de depuración de aguas residuales, 13 al sector agropecuario, siete al sector del papel, y el resto al sector químico y el alimentario, entre otros. Y solo una instalación, en Madrid, convierte el biogás en biometano y lo inyecta en la red de gasoductos.

En Europa, en cambio, hay cerca de 19.000 instalaciones y 725 inyectan biometano a la red gasista. Pese a nuestro retraso, España atesora un gran potencial. Cuenta con industrias de gran tamaño en el sector agropecuario, en el agroalimentario y en la gestión de residuos que pueden activar el mercado rápidamente.

 

 

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Hoja de Ruta

La Hoja de Ruta del biogás incide en los ámbitos económicos, porque pueden proporcionar abundantes recursos de calidad, de un modo estable y asequible. Y aplicando una gestión sostenible basada en la proximidad que no aumente la huella de carbono durante los procesos de producción, transporte y consumo. Además, se centra en la tecnología de digestión anaerobia, porque es la más madura para obtener el biogás a partir de la materia orgánica de los residuos municipales y de las industrias agroalimentarias, de los lodos de depuración, de los restos de cultivos, de las deyecciones ganaderas…

En cualquier caso, el interés en el biogás como energía de futuro no deja de crecer. Lo demuestra el gran número de patentes vinculadas a su uso, registradas por parte de instituciones de investigación y organizaciones privadas.

Biogás en cifras

EL mercado del biogás ha presentado una tasa de crecimiento del 2% de 2018 a 2019. A pesar de ello, Europa sigue teniendo una gran dependencia del gas fósil. En 2019, el gas natural fue de 23 veces la cantidad de biogás utilizada.

Las investigaciones demuestran que, en comparación con los combustibles fósiles de la UE, el biogás puede reducir hasta un 240% de las emisiones de gases de efecto invernadero. Y el biometano hasta un 202%, ya que se eliminan los gases de efecto invernadero que se habrían emitido a la atmósfera con la fermentación incontrolada de desechos orgánicos.

Transición energética y economía circular

El biogás busca abrirse paso en la economía circular como otras energías más asentadas, como la solar, la eólica o la geotérmica. Ante una realidad en la que la energía está dominada por los combustibles fósiles, hay que seguir apostando por las energías sostenibles. Especialmente teniendo en cuenta la amenaza del cambio climático.

De igual manera, lograr el objetivo de la UE de reducir las emisiones de CO2 en un 55% para 2030 va a requerir de cambios fundamentales en el sector energético. Según los expertos, el biogás debe ser reconocido como clave en la transición hacia una economía circular eficiente.

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